对阿尔茨海默氏病感到无助吗?你可以做些事情来预防它

神经学家和小说家Lisa Genova说,我们都应该有能力采取措施来保持我们的大脑和身体健康。 你们当中有多少人愿意活到80岁以上?我认为我们都有希望活到老年。现在让我们把这个想法投射到未来,想象一下我们都是85岁。而每两个人中,就有一个人可能患有老年痴呆症。 也许你在想,“好吧,不会是我。”好吧,那么,你会成为一个护理者。在某种程度上,这种可怕的疾病可能会影响到我们所有人。 老年痴呆症的部分恐惧源于我们对此无能为力的感觉。尽管经过了几十年的研究,我们仍然没有疾病的治疗和治愈方案。所以,如果我们幸运地活得够久,老年痴呆症似乎将是我们大脑的命运。 但也许不一定是。如果我告诉你我们可以改变这些统计数据-也许改变我们大脑的命运-而不依赖于药物的治疗或医学进步? 如果你已经40岁或更大年龄,这种疾病的初始阶段——淀粉样斑块的存在——已经可以在你的大脑中找到了。 在我们进入这个话题之前,让我们回顾一下我们目前对阿尔茨海默氏症神经科学的理解,两个神经元或神经细胞之间的连接点被称为突触。突触是释放神经递质、传递信号和进行交流的地方。这就是我们思考、感觉、看到、听到、渴望和记忆的地方——也是老年痴呆症发生的地方。 在信息交流过程中,神经元除了向突触释放谷氨酸等神经递质外,还释放一种叫做淀粉样β的小肽。通常情况下,淀粉样贝塔蛋白被我们大脑的门卫细胞小胶质细胞清除或代谢。虽然阿尔茨海默病的分子原因仍然存在争议,但大多数神经科学家认为,当β淀粉样蛋白开始积累时,这种疾病就开始了。如果释放过多或清除不够,突触将开始堆积淀粉样β。当这种情况发生时,它将与自身结合,形成称为淀粉样斑块的粘性聚合物。 如果你已经40岁或以上,这种疾病的最初阶段 – 累积斑块的存在 – 已经可以在你的大脑中找到,但唯一可以确定这一点的方法是通过PET扫描。然而,你还没有表现出记忆,语言或认知上的任何损伤…… 在阿尔茨海默氏症中期,你的大脑充满了巨大的炎症、缠结和细胞死亡。 科学家们认为淀粉样蛋白斑块在达到临界点之前至少需要15到20年才会积累,然后引发分子级联反应,导致疾病的临床症状。在临界点之前,你在记忆中的失误可能包括诸如“我为什么进入这个房间?”或“哦,他的名字是什么?”或“我把钥匙放在哪里?”之前的事情。在过去24小时内至少问过其中一个问题,这些都是正常的遗忘。事实上,这些例子甚至可能不涉及你的记忆 – 也许你只是没注意到你把钥匙放在哪里。 在真正发生临界点之后,记忆,语言和认知方面的那些故障是不同的。而不是最终在你的大衣口袋里或在门边的桌子上找到你的钥匙,你会发现它们放在冰箱里 – 或者你找到它们并且你会想,“这些是为了什么?” 当淀粉样斑块积聚并达到这个临界点时会发生什么?我们的小胶质细胞门卫细胞变得过度活化,释放出导致炎症和细胞损伤的化学物质。科学家认为他们实际上可能会开始清除突触本身。一种叫做tau的关键神经转运蛋白变得过度磷酸化, 并将自身扭曲成缠结,从内部扼杀神经元。到了中期阿尔茨海默氏症,你的大脑充满了大量的炎症,缠结和细胞死亡。 也许预防阿尔茨海默氏症药物在临床试验中失败了,不是因为科学不健全,而是因为这些试验中的人已经有症状了。 如果你是一个试图治愈这种疾病的科学家,你理想中会在什么时候介入干预呢?许多研究人员对最简单的解决方案投入巨大的努力:防止淀粉样斑块达到临界点。因此,药物的发现主要集中在开发一种能够预防、消除或减少淀粉样斑块积聚的化合物上。这意味着治疗老年痴呆症可能是一种预防性药物。在我们到达临界点之前,在触发级联之前,在我们开始把钥匙留在冰箱之前,我们需要吃一片药丸。这可能就是为什么到目前为止,这些药物在临床试验中都失败了 – 不是因为科学不健全,而是因为这些试验中的人已经有症状了。已经太迟了。 把淀粉样斑块想象成一个点燃的火柴。在零界点,火柴点燃了森林。一旦森林着火了,把火柴吹灭就没有什么意义了。你必须在森林着火前把火柴吹灭。 这对我们来说实际上是个好消息,因为我们的生活方式会影响淀粉样斑块的积累。我们可以做一些事情来阻止我们到达临界点。把你患老年痴呆症的风险想象成一个跷跷板。把危险因素堆在你的跷跷板的一只胳膊上,当那只胳膊碰到地板时,你就有症状并且被诊断为老年痴呆症。所以,让我们想象一下你50岁了,你随着年龄的增长积累了一些淀粉样斑块。你的手臂将会有点倾斜。 一些科学家甚至认为睡眠不好可能是阿尔茨海默病的预兆。 我们都从我们的妈妈和爸爸那里继承了DNA,我们的一些基因会增加我们的风险而其他基因会减少它。如果你像书中“ 爱丽丝”中的角色爱丽丝那样 ,你已经遗传了一种罕见的基因突变,这种基因突变可以使你的跷跷板手臂靠近地面。 但是对于我们大多数人来说,我们遗传的基因只会稍微倾向于手臂。例如,基因变体增加淀粉样蛋白,但你可以从妈妈和爸爸继承APOE4的副本,但仍然不会得到阿尔茨海默氏症。这意味着对于我们大多数人来说,我们的DNA本身并不能决定我们是否患有老年痴呆症。那是什么呢? 睡眠可能是一个因素。在慢波深度睡眠中,我们的神经胶质细胞将脑脊液冲洗到我们的整个大脑,清除在我们清醒时积聚在突触中的代谢废物。深度睡眠就像是大脑的一种能量净化,睡眠不足一晚会导致β淀粉样蛋白的增加。同时,淀粉样蛋白的积累被证明会扰乱睡眠,进而导致更多淀粉样蛋白的积累。所以有一个正反馈循环,它将加速跷跷板的倾斜。一些科学家甚至认为不良的睡眠卫生可能是老年痴呆症的一个预测因素。 心血管健康是另一个因素。高血压、糖尿病、肥胖、吸烟和高胆固醇都会增加患老年痴呆症的风险。一些研究表明,多达80%的老年痴呆症患者也患有心血管疾病。有氧运动已经在许多动物研究中被证明可以降低淀粉样蛋白β。一个心脏健康的地中海生活方式和饮食可能有助于对抗这种规模的倾斜。 平均来说,大脑有100多万亿个突触,每当我们学习到一些新的东西,我们就在创造和加强新的神经联系,新的突触。 我们可以采取许多措施来预防或延缓阿尔茨海默氏症的发病,但也许你还没有做过任何一项。假设你已经65岁; 在你的家庭中有阿尔茨海默氏症病史,所以你可能遗传了一两个基因,这会让你的秤臂稍微有些倾斜; 多年来你一直在燃烧两端的蜡烛; 你喜欢培根; 除非有人在追你,否则你不会跑。 让我们想象你的淀粉样蛋白斑块已达到临界点。你的秤臂坠落在地板上。你已经放火烧了森林,导致炎症,缠结和细胞死亡。你应该有阿尔茨海默氏症的症状。你应该忘记词汇和钥匙。但你也可能不会。 还有一件事可以保护自己免于体验阿尔茨海默氏症的症状,它还与神经可塑性和认知储备有关。请记住,患有阿尔茨海默氏症最终是失去突触的结果。平均大脑有超过100万亿个突触,这太棒了; 我们有很多工作要做。这不是一个静态数字。我们通过称为神经可塑性的过程一直获得和失去突触。每次我们学习新东西,我们都在创造和加强新的神经连接,新的突触。 在修女研究中,678名修女在研究开始时都超过75岁,他们被跟踪了20多年。他们接受了定期的身体检查和认知测试,当他们死后,他们都捐出自己的大脑进行尸检。在这些大脑中,科学家们发现了一些令人惊讶的东西。尽管存在斑块、缠结和脑萎缩——这似乎是阿尔茨海默病的毫无疑问的迹象——拥有这些大脑的修女们在活着的时候没有表现出患有这种疾病的症状。 科学家认为这些修女具有高水平的认知储备 – 这意味着他们有更多的功能性突触。拥有多年正规教育,具有高度识字率,经常从事精神刺激活动的人,都具有更多的认知储备。它们在神经连接中具有丰富性和冗余性。即使他们患有类似阿尔茨海默氏症的疾病,也会影响他们的一些突触,但他们还有许多额外的备份连接,这使得他们不会注意到任何不妥之处。 建立一个抗阿尔茨海默病的大脑可能仅意味着学习说意大利语,结识新朋友,读一本书,或者听一个伟大的TED谈话。 为什么这很重要?我会给你一个简化的例子。假设你只对一个主题有所了解,主题就是我。你知道我写了小说“ 依然爱丽丝”,这是你唯一了解我的。你有那个单一的神经连接,即一个突触。现在,想象你有阿尔茨海默氏症。你有斑块,缠结,炎症和小胶质细胞吞噬这个突触。当有人问你,“嘿,谁写了 依然爱丽丝?”你不记得了,因为那个突触要么失败要么不见了。 但是如果你对我有更多的了解呢?也许你学到了四件关于我的事情。现在,假设你患有老年痴呆症,其中三个突触受损或被破坏。然而,你仍然有办法绕开残骸,你仍然记得我的名字。 我们可以通过恢复尚未受损的通路来恢复阿尔茨海默病的存在。我们可以通过学习新事物来创造这些途径,这种认知储备。理想情况下,我们希望这些新事物尽可能丰富意义,吸引视觉、声音、联想和情感。…